Equipa Audi Sport com bons resultados individuais e alguns contratempos no Rally Dakar

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O esforço valeu a pena: A Equipa Audi Sport marcou o Rally Dakar 2023 com inovação e desempenho até ao fim, apesar de vários contratempos. O Audi RS Q e-tron conquistou um total de 14 pódios em 15 dias de evento, incluindo o prólogo. Além disso, os pilotos da Audi lideraram o rally na Arábia Saudita com o protótipo durante três dias pela primeira vez. No entanto, uma série de furos, os acidentes de Carlos Sainz/Lucas Cruz e Stéphane Peterhansel/Edouard Boulanger, bem como uma perda enorme de tempo de Mattias Ekström/Emil Bergkvist impediu um resultado melhor do que o 14º lugar.

Oliver Hoffmann, Membro da Direção de Desenvolvimento Técnico da Audi, visitou a equipa no fim de semana na Arábia Saudita e reconheceu várias conquistas: "O ritmo do nosso inovador Audi RS Q e-tron foi bom logo desde o início e foi também demonstrado no final. Infelizmente, não tivemos sorte no deserto e tivemos muitos acidentes. Apesar dos contratempos, a equipa comemorou um final graças ao bom desempenho. Vamos agora analisar todas as áreas. O nosso objetivo era o pódio. Continua a ser assim, porque definitivamente voltaremos a competir em 2024". O Rolf Michl, Responsável pelos Desportos Motorizados da Audi, também chegou a uma conclusão: "Vivemos todos os altos e baixos nesta edição do Rali Dakar. Os resultados de topo nas classificações diárias mostram que estamos entre os mais rápidos com o nosso inovador RS Q e-tron. E com um carro que produz as emissões mais baixas. No entanto, desde danos nos pneus e nos chassis, obstáculos nas pistas e acidentes, também sofremos algumas desilusões. Agora estamos a trabalhar exaustivamente em todos os aspetos". Isto torna ainda mais notável a motivação e o desempenho da equipa Audi Sport no bivouac e também da equipa do Race Truck. "Em 15 dias de evento, a equipa deu o seu melhor. O mesmo se aplica a Michael Baumann, Philipp Beier e o engenheiro da Audi Sport, Sebastian Lindner no Race Truck", diz Uwe Breuling, Responsável de Operações de Veículos. "O forte esforço conjunto da Q Motorsport e dos nossos colaboradores valeu a pena. Sem eles, os bons resultados individuais e o resultado final teriam sido inimagináveis".

Mattias Ekström/Emil Bergkvist lideraram o Rally do deserto mais duro do mundo depois do prólogo, os seus colegas de equipa Carlos Sainz/Lucas Cruz, nos dois dias seguintes. No entanto, uma série de 14 furos nas primeiras quatro fases do deserto, espalhados pelas três equipas de pilotos, custaram à Audi tempo valioso. Seguiram-se outros contratempos quando Carlos Sainz danificou a sua suspensão na terceira fase e num acidente na sexta fase. De forma semelhante, uma pedra invisível no pó do deserto destruiu a suspensão do carro de Mattias Ekström, na sétima etapa. Stéphane Peterhansel, 14 vezes vencedor do Dakar já não se encontrava na corrida nesta altura. Depois de saltar uma duna, o seu carro aterrou com tanta força que o copiloto Edouard Boulanger foi levado para o hospital com dores nas costas. A lesão vertebral diagnosticada foi subsequentemente tratada por especialistas na Alemanha. "Os bons resultados das primeiras três etapas mostraram o que era possível", diz Stéphane Peterhansel. "No entanto, eu não tenho memória do meu acidente, que acabou com todas as esperanças". Na véspera da sua reforma, a dupla de pilotos francesa ainda se encontrava numa posição promissora em segundo lugar na geral. Com Carlos Sainz/Lucas Cruz, uma segunda dupla de pilotos da Audi seguia logo atrás no quarto lugar. "Mas depois pareceu que nada estava a nosso favor este ano", resumiu Carlos Sainz. "Toda a equipa estava bem preparada, mas dois acidentes impediram que terminássemos. É assim que o automobilismo pode ser, infelizmente". Por cinco vezes o espanhol e o seu copiloto Lucas Cruz terminaram entre os três primeiros nos resultados das etapas, até à sua reforma.

Todas as esperanças recaíam, portanto, sobre Mattias Ekström/Emil Bergkvist. Os suecos, que estão a participar apenas no seu terceiro Rally Dakar, mais uma vez dominaram a exigente competição com mais de 4.200 quilómetros de etapa especial e quase 8.900 quilómetros no total como a melhor equipa Audi. "Foi um Rally duro: nunca desistimos mesmo depois das elevadas perdas de tempo", disse Ekström, duas vezes campeão de DTM e campeão mundial de Rallycross. "Quando não tínhamos confiança no roadbook em dias individuais, reduzíamos alguma velocidade, caso contrário comparávamos com os pilotos da frente". Com grande sucesso: a partir da nona etapa, os escandinavos estiveram entre os quatro primeiros lugares por seis vezes consecutivas. Nas exigentes dunas de areia do Empty Quarter, Ekström/Bergkvist chegaram mesmo ao terceiro e segundo lugar do dia, na etapa da maratona sem prova noturna nos dias 12 e 13 de janeiro. No total, estiveram entre os três primeiros nas classificações por fases seis vezes durante o Rally Dakar 2023. Quase sete horas de atraso devido a reparações ao seu carro, mas também em ajuda para o seu companheiro de equipa Sainz, traduziram-se no final o 14º lugar na geral.

"Em alguns aspetos, o Rally Dakar este ano voltou às suas raízes", disse Sven Quandt, diretor de equipa da Q Motorsport, que recorda cerca de três décadas de experiência como piloto e chefe de equipa. "O ritmo implacável, os contratempos para os vários pilotos de topo, as grandes alterações na classificação, a duração de muitas etapas e o desafiante terreno são lembranças do passado. Estou feliz com a equipa da Audi, por termos conseguido gerir esta competição e tornarmos possível a chegada ao final. Para Mattias e Emil, esta disciplina ainda é relativamente nova. Tiro o chapéu à sua performance".